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疯牛病可以自发出现吗?

研究人员说,德克萨斯州和阿拉巴马州发生的两起疯牛病似乎是由一种可能在牛身上自发出现的神秘菌株引起的。

政府官员正试图淡化美国两起案件之间的分歧,以及自20世纪80年代以来导致英国屠杀数千头牛的疯牛病。

正是这些差异使得理解脑萎缩症的努力复杂化,医学上称为牛海绵状脑病,或简称BSE。

“现在最重要的是,除非科学告诉我们,否则我们将此视为疯牛病,”农业部的首席兽医约翰克利福德在接受采访时说。

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德克萨斯州和阿拉巴马州的案件 - 分别于去年和今年确认 - 正引起国际关注。

在上个月伦敦的一次会议上,专家们就美国案件和欧洲类似案件进行了研究。

这些奶牛似乎有一种“非典型”的毒株,科学家们现在才开始发现这种毒株。 在法国,意大利和其他欧洲国家以及日本的大约十几头奶牛中已经描述过这种病例。

在美国的两个案例中,研究人员没有发现由朊病毒引起的明显的海绵状病变,这些错误折叠的蛋白质会在大脑上沉积斑块并杀死脑细胞。 此外,来自德克萨斯州和阿拉巴马州奶牛的脑组织样本中的朊病毒似乎与预期在具有经典形式的奶牛中发现的不同。

法国小鼠的实验室研究表明,经典和非典型菌株都可以从一种动物传播到另一种动物。 但科学家认为非典型菌株可能通过一种不寻常的方式感染了牛。

疯牛病不像感冒或流感那样从奶牛传播到奶牛。 当奶牛吃其他牛的污染组织时,它被认为通过饲料传播。 当压碎的牛残留物作为蛋白质来源添加到饲料中时会发生这种情况。 这种曾经常见的做法于1997年在美国结束。

人类可以通过食用受到疯牛病污染的肉类,以类似的方式获得相关的疾病,变种Creutzfeldt-Jakob病。 人类中的疯牛病困扰着年轻人; 平均死亡年龄为28岁。

一种更常见的CJD形式 - 与疯牛病无关 - 可以自发发生,并且每年在美国有近300人报告。 这种形式主要发生在老年人身上; 死亡的平均年龄是68岁。

一些科学家提出了非典型菌株也可能在牛群中自发发生的可能性。 德克萨斯州和阿拉巴马州的奶牛是老年动物,欧洲其他一些看似非典型的动物也是如此。

曾为主要食品公司提供咨询的前农业部兽医Linda Detwiler告诫不要做出这样的假设。 Detwiler说:“我认为现在就是这样的事情。”

她说,其他理论认为非典型菌株可能来自疯牛病的变异,甚至来自绵羊的相关疾病。

在美国,疯牛病已经出现过三次:德克萨斯州和阿拉巴马州的本土动物以及华盛顿州的加拿大进口动物。

研究人员表示,在德克萨斯州和阿拉巴马州的奶牛中,测试发现的模式与华盛顿州受感染的奶牛和一群加拿大病例中出现的模式截然不同。 华盛顿和加拿大的案件类似于经典的英国案件。

无论起源可能是一种非典型的压力,政府都表示没有理由改变联邦检测或措施来保护动物和人类免受疾病侵害。

“我们仍然对我们所拥有的保障措施充满信心,”克利福德说。 “我们必须根据科学知识和理解来做出我们的假设。”

与此同时,由于员工指控实验室不当处理动物粪便,疯牛病研究已在爱荷华州艾姆斯的农业部实验室停止。

该部门要求一组国际专家审查实验室的处置方法。 艾姆斯市也正在调查。